我们的后辈是否有必要学习英语

1月28日,谷歌AlphaGo计算机系统以5比0的成绩击败了欧洲围棋冠军。这场胜利在上周被刊登在《自然》杂志上。AlphaGo在围棋上的胜利是人工智能的重大突破,原因非常简单:围棋所具备的可能性甚至比整个宇宙的原子数量还多,比国际象棋所具备的可能性要多得多,所以相对于IBM的深蓝系统是巨大的突破。

按照人工智能的发展速度,保守的预测,20年内机器语言翻译水平会超过普通人,甚至同声传译可以做到信雅达。实际上,现在微软Skype实时翻译功能已经支持4种语言之间的语音互译:英语、西班牙语、意大利语、中国普通话。肯定有些人可能无法接受这个观点,觉得这不可能,但如果你查看一下近100年特别是近20年的科学发展史,就不会认为机器语言翻译超越普通人有什么特别。

现在问题来了,我们的后辈要不要学习外语——对于中国人来说基本上是英语——这种普通技能呢?我的观点是没有必要。理由很简单,如果你让孩子花费大量的时间来学习英语,最终20岁的他可能比父辈们学得好一些,但是他的水平不会比20年后的机器(人工智能)高。这种学而无用的理论听起来让人懊恼,但是别忘了,有些辛苦学来的技能在新技术出现之后就完全没用了,这是正常的。比如手工织布、比如算盘,还有太多的例子了。

你也许会说,如果机器翻译就都是一个味道了。翻译确实讲究各自的风格,这也是为什么同样一本名著会有那么多种中文译本。机器翻译时代不必担心这个问题,因为不同的商业公司会开发不同的人工智能,彼此的翻译一定会产生不同的味道。前面提到围棋人工智能,不但谷歌在搞,Facebook也在搞,而且后续版本可能会超越谷歌。

所以,那些仍旧坚持要孩子学习英语的家长们都是惯性思维作祟,实际上并没有考虑到技术发展的速度与未来社会的实际需求。

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